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UEFA Europa Conference League: Mehr Länder, mehr Geld?

2021 startet die UEFA Europa Conference League als 3. europäischer Wettbewerb hinter Champions und Europa League. Das bedeutet mehr Inklusion und Repräsentation von Clubs und Verbänden. Doch wer profitiert am Ende?

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Der neue Wettbewerb der UEFA soll vor allem mehr Vereinen aus mehr Ländern die Chance geben, sich im internationalen Geschäft wiederzufinden. Immerhin scheitern die Meister aus den kleinen Ligen regelmäßig in der Qualifikation zur Champions League oder Europa League. Durch die Conference League, die 2021 an den Start gehen wird, werden mindestens 34 statt Minimum 26 Länder in den europäischen Wettbewerben repräsentiert. 141 Spiele im neuen Format bedeuten also künftig ganz besondere Europapokalfreuden in verschiedenen Ecken Europas. Für die UEFA könnte sich das rentieren; doch wie groß wird das Interesse an der Conference League letztlich wirklich sein?

Die UEFA Conference League im Schnellcheck

Das Exekutivkomitee der UEFA gab jüngst in Ljubljana den Start der Europa Conference League bekannt.

Die UEFA begründete die in der Debatte umstrittene Entscheidung zur Einführung dieses Wettbewerbs mit der stärkeren Inklusion diverser Vereine. Präsident Aleksander Čeferin erklärte:

The new UEFA club competition makes UEFA’s club competitions more inclusive than ever before. There will be more matches for more clubs, with more associations represented in the group stages. There was a widespread demand by all clubs to increase their chances of participating more regularly in European competition. This has been achieved with a strategic approach and in accordance with UEFA’s objective of having both more quality and more inclusivity in our club competitions.

In aller Kürze wird die Conference League so aussehen: 32 Teams kämpfen in 8 Gruppen um den Titel; die Europa League wird im Zuge dessen von 48 auf 32 Teams reduziert. Das Besondere ist, dass so mindestens 8 Länder mehr in den Gruppenphasen der UEFA-Wettbewerbe repräsentiert werden. Gespielt wird donnerstags um 18.45 Uhr und 21.00 Uhr, das Finale findet an einem Mittwoch statt. Nach der Gruppenphase folgt das Achtelfinale. Dieses erreichen die Gruppenersten und die Sieger aus den Play-Offs der Gruppenzweiten und der Gruppendritten der Europa League – ab 2021 wird dieser Modus auch zwischen Europa League-Zweiten und CL-Dritten aus der Gruppenphase eingesetzt. In 15 Spielwochen werden in diesem Wettbewerb 141 Spiele ausgetragen werden. Der Sieger erhält einen Startplatz in der kommenden Saison in der Europa League. Das dürfte den kleineren Teams aus den eher unbekannteren Ligen ein Ansporn sein; eine regelmäßige Teilnahme am Europacup ebenfalls. Allerdings wird der Wettbewerb bislang noch nicht vollends ernst genommen.

Zwischen Europacup-Enthusiamsmus und Profitgedanken

Teams aus Schottland, Polen, Finnland, Irland, Schweden, Bulgarien oder auch Luxemburg könnten sich in der Europa Conference League auf internationale Begegnungen freuen. Diese und viele weitere Länder hängen in der UEFA-Fünfjahreswertung hinter Spanien, England, Deutschland, Italien, Frankreich, Russland, Portugal und Co. zurück. Das weckt Interesse bei den Clubs, die sonst selten über die frühen Qualifikationsrunden etwa zur Europa League hinauskommen. Demnach könnte es zu Partien kommen wie: Jeunesse Esch (Luxemburg) gegen die Shamrock Rovers (Irland) oder FC Aberdeen (Schottland; immerhin mit bedeutender Historie im Europapokal) gegen Lechia Danzig (Polen).

Wie groß das allgemeine Interesse außerhalb der Fan-Gruppen dieser Clubs oder vielleicht der betreffenden Ländern sein wird, bleibt abzuwarten. Denn einerseits sind diese Spiele im Vergleich zu Begegnungen wie Juventus Turin gegen Atlético Madrid in der Champions League beinahe glanzlos. Andererseits erwarten Fans und Zuschauer heute immer frischen Content und ein neuer Wettbewerb liefert zusätzlichen Live-Fußball, der doch seine Zuschauer finden könnte. Das ist schließlich auch ein Ziel der UEFA. Denn mehr Wettbewerbe bedeuten mehr Spiele, die vermarktet werden können; davon sollen letztlich viele profitieren.

Nun dürften die Zuschauerzahlen in der Gruppenphase nicht allzu hoch ausfallen. Doch gerade ab den Viertel- oder Halbfinals sollte sich das ändern. Beim Europa League-Finale registrierte allein BT Sports 6,3 Millionen Zuschauer, so IBC. Und ein CLub wie Stade Rennes, der sich im Achtelfinale mit Finalist Arsenal messen konnte, erhielt laut UEFA 90.000 Ticketanfragen für das Heimspiel gegen die Gunners. Je weiter fortgeschritten der Wettbewerb, desto besser lässt er sich vermarkten; vor allem, wenn das eine oder andere bekanntere Team dabei ist. Arsenal gegen Chelsea war für viele sicher ein interessanteres Finale als Slavia Prag gegen Villareal es gewesen wäre.

In der Europa Conference League könnten nun Clubs, die es in der Europa League nicht ganz schaffen, nach dem Titel greifen. Denn die Wahrscheinlichkeit, dass Drittplatzierte der EL-Gruppen in der Conference League weit kommen, erscheint angesichts der qualitativen Unterschiede zu den Teams aus kleineren und schwächeren Ligen hoch. Um nur einige der drittplatzierten Vereine der vergangenen Europa League-Saison zu nennen: AC Mailand, siebenfacher Champions League-Sieger, Beşiktaş Istanbul, Glasgow Rangers oder RB Leipzig. Der Chef der European Club Association (ECA), Andrea Agnelli, hatte gesagt:

We believe that this outcome ensures that the UEFA club competitions continue to develop in a manner which is fair and balanced.

Es scheint, dass die Balance dahingeht, dass mehr Teams europäisch spielen und dass ein Pokal gewonnen werden kann, der manchem Team Europacup-Siege bescheren könnte, das so gar nicht davon zu träumen gewagt hatte. Realistischer ist womöglich, dass eher die Rangers, oder Istanbul den Titel in der UECL holen als Jeunesse Esch. Dennoch dürfen wir gespannt sein, welche Bedeutung diesem gänzlich neuen Wettbewerb beigemessen wird, der für viele überflüssig daherkommt. Doch fragt man Fans der irischen oder rumänischen Clubs beispielsweise, könnte sich dieses Bild ändern.

Da fragt man sich dann aber auch, warum der Europapokal der Pokalsieger abgeschafft wurde. Nicht aus sportlicher Sicht; denn die Sieger der großen Fußball-Nationen wären sicher auch hier dominant. Sondern aus wirtschaftlicher Sicht. Heute ließe sich so ein Wettbewerb sicher gut vermarkten; besser noch als die Europa Conference League. Das diese nun eingeführt wird, könnte also doch ein Tribut an die Leistungen der Teams aller Länder Europas sein. Dass das aber der Hauptbeweggrund sein sollte, ist illusorisch. Denn mehr Länder, die Europapokal-Spiele austragen, bedeuten für die UEFA letztlich schlichtweg mehr Geld. Und: Siege in der neuen Conference League bringen auch ganz neue Geschichten hervor. In Zeiten von Netflix, Amazon Prime und DAZN sind diese aus Marketing-Sicht auch nicht zu verachten. Und ein Europapokal-Finale bleibt ein Europapokal-Finale – oder?

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Atlanta United – Rise of A Modern Day Football Experience

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Atlanta United win the MLS. While there have been exceptional performances from players like Josef Martínez and manager Gerardo Martino, it’s been an astonishing achievement for a club that was only formed four years ago and just entered the United States’ major football tournament two years back. Such young clubs, and David Beckham’s Inter Miami are certainly looking to follow in Atlanta’s footsteps in about two years time, do have the advantage to create a football experience free from traditional habits and breathing a new way to consume football. But, since old habits die hard, the core of football will last; or will it?

Atlanta United: Crowd record for the newcomers

When Atlanta United beat the Portland Timbers for their maiden MLS triumph, they did so having generated an already established fan base to count on. Given that MLS final win ended only their second season in the competition it is rather surprising. In their very first season they also brought togehter the biggest crowd the MLS had ever seen in its 22-year history. 70.425 visitors saw a draw against Orlando City. And their general attendance isnt bad either. Theyve had 53.000 visitors on average this season.

Average visitor numbers for Atlanta United in the MLS, © Transfermarkt.com

That is only made possible, some might say, as the clubs owner is no other than Arthur Blank, co-founder of The Home Depot and owner of prestigious NFL club Atlanta Falcons. Those two teams share a stadium of the most modern standard: the Mercedes-Benz-Stadium. That arena has a futuristic closeable roof, a 360-degree LED screen attached to it – the biggest in sports business with 63.000 (!) square feet – and is generally quite awesome.

The Mercedes-Benz-Stadium with its 360-gedree video screen, © Mercedes-Benz-Stadium

It really merges a fantastic real life sports experience brilliantly with the demands of a digitalised fan culture. There are 2.000 TV screens around the whole venue plus a state-of-the-art audio system to make sure no fan misses anything. That goes for personal communication or Social Media connections as well, as there are also moren than 1.800 wireless access points. Fans can even use Apple Pay for purchases. All that made the stadium SportsTechies Most Innovative Venue 2017.

But its a big sponsorship paying for that. Mercedes Benz got the naming rights for the stadium for 27 years, another superlative. Although its not clear what amount of money they pay for that, the Atlanta Journal-Constitution refers to it as the biggest single marketing deal in Mercedes Benz history. So there is a lot of financial power behind that club, Atlanta United, and that seems to be inevitable if theyre in for the long term. Because football lives off its roots, yet is ruled by money. Both is true for Atlanta United.

Atlanta United culture: Fans favorites best of

The club from Georgia may have a few advantages when it comes to fan engagement. Sure, they had to generate them first of all and all the money behind that super venue will have helped. But there must be something the club is doing right apart from all the glitter. For one thing, they are playing pretty well despite not having the most star-studded squad. Another thing is, though, that the club is building its very own fan culture, which is a bit of a mashup of acclaimed aspects in experiencing football as entertainment. There is, for example, the Viking Clap that is performed twice during a home game as Helena Oliviero from The Atlanta Journal-Constitution reports. Adapted from the Iceland national team that feature is poised to get the crowd going.

Furthermore, there are different supporters groups. Resurgence is one of them and they smash a piñata filled with glitter in the opponents colours or forms before each home game. That will keep people interested, another thing to do so is the giant Golden Spike, a reminiscence of Atlantas railroad roots, that is signed by fans and players and than hammered into the ground near the supporters section – by a local celebrity.

The rapper Rich Homie Quan hammers the ceremonial Golden Spike to open the Atlanta United game against the Chicago Fire, © Curtis Compton, The Atlanta Journal-Constitution

All of these rituals play their part in building an unorthodox, yet strong fellowship for the club and the team. Herein lies the advantage: Atlanta fans are mostly rather new to football (not American Football, probably) and have neither prejudices nor stubborn expectations of how football should be. So Atlanta United is a new and modern club creating a new brand of football following off the field.

Atlanta United is a modern day club with new football fans, Screenshot YouTube, © Atlanta United FC

On it, there is some very good football and its core values are not going to change for the time being. But maybe Atlanta United and the MLS – with a bit more impartiality – show the football industrie how a modern experience can be created. For the momentum of the MLS is certainly there: growth rates for social channels that other clubs can only dream of, and on the right channels as well. Atlanta have more Instagram followers than traditional clubs like FC Fulham or Werder Bremen, although they lack big fan numbers on Facebook. As Instagram is the place to go for brands, they may have taken a more lucrative path here. Anyway, Atlanta United are a modern and somehow experimental part of an evolving sports industry. Their success on and off the pitch has shown that you can produce new football experiences. Will it ever be the same as going to Anfield, attending the Clásico or “feasting your eyes“ on classic Italian Catenaccio? Maybe not. But who says it has to be then? Stadia like that Mercedes-Benz-Stadium are going to emerge, so weve got another thing coming, probably.

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